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Callao -Peru…The Constitutional Province of Callao is the port city located 20 minutes from the center of Lima, on the shores of the Pacific Ocean.  Callao is the main port of Peru and one of the most important in South America since the viceregal period.  Also, it is in Callao where the main airport of the country, “Jorge Chávez”, is located. 

Its connection with Metropolitan Lima translates into a significant floating population which moves to both sides, for family, educational, tourist and above all, for labor reasons. 

The leading role of the Chalaco people during independence, gives it the honorary title of “Constitutional Province”, being considered as another region of Peru.  Although its official founding was in 1671,  in 1535 it was already populated by Spaniards and recorded in the maps of 1571. 

Its name, according to the old sailor’s language, means “pebble” or “beach with stones” such as the Chalaco beaches; the nickname “chalaco” would derive from the Quechua word “chala” which means coast, to which is added the suffix “aco” meaning fisherman of coast, 

Due to its condition as the main port of the colonies, it suffered the attacks of pirates and corsairs since the mid-sixteenth century, so a wall was built and in the eighteenth century.  The Fortress of Real Felipe was built, which we will talk about in other story. 

Callao not only suffered pirate harassment, but it was also the victim of natural disasters such as the earthquake of 1746 and the subsequent terrible tsunami that destroyed the city and decimated its population, of five thousand inhabitants, with only 200 surviving.  It is now fully urbanized, with very few cultivation areas located mostly near the international airport. 

Despite how industrialized it may be, like many port cities in the world, it also has dangerous sectors known as “red zones” avoided by those who are not locals and whom neither the police want to enter, which has stigmatized the people of the region Callao, to the chalaco, as “brave people”.  Exactly that stigma had delayed my decision to visit the port, until a couple of weeks ago, a sunny day and having good company made the visit. 

Since the tsunami of 1746 devastated everything “historic” all that can be seen is after that date and the Historic Center of Callao, about 44 blocks, is a mandatory point to visit, appreciating a republican and colonial architectural complex. It  still retains the beauty of narrow cobbled streets, picturesque and historic squares, little squares and beautiful balconies.  The Miguel Grau Square is part of this route, in addition to the artistic dock Dársena from where the boats and yachts departs to make marine journeys and some arrive at the nearby islands. 

Other places of interest are: Real Felipe Fortress, Ventanilla Wetlands, Abtao Museum where you can board submarine, La Arenilla Reserve and La Punta district.  Obvious is to find in the Callao various entities belonging to the Navy of Peru as the Harbor Authority, the Directorate of Hydrography, the Naval Base (referred to in a previous story) and, of course, the Naval School where young people are trained in the values of our “knight of the seas”, Don Miguel Grau. 

The nearby islands are: San Lorenzo, which became the base of pirates such as Francis Drake and Jacob Clerk and currently houses a small naval base; Fronton, an old island function already closed; Camotal, Cavinzas and Palomino Islands, where thousands of sea lions inhabit and which has become an important ecotourism attraction. 

Walking through these streets is to see the street art embodied in the murals painted on the walls that often enhance beauty or hide the ugliness of houses.  And, of course, music and especially salsa is the “carnal” expression of the locals. 

I can not finish this story without mentioning the expression that identifies the chalaco in particular and the Peruvian in general around the world, a voice that comes out like a virile cry from the throats since time immemorial and that has become a symbol, the famous ” Chim pum Callao! “ 

What is its origin? Some historians think that the “Chin” (not “chim”) represents the sound of the cymbals in the bands and the “pum” the onomatopoeia of the drums; others relate it to the dynamiting with which the fishermen celebrated their events, “chim” the fuse at lighting and “pum” the explosion to which followed the shout of “Callao!”. 

In reality, the origin does not matter, when a Peruvian listens to it wherever he is, he chooses and repeats with his heart a phrase that brings him to his land, to his Peru that he carries in his blood, to his pride … “CHIM PUM CALLAO!” 

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Callao -Perú:  Pueblo luchador, sobreviviente y estigmatizado que con orgullo grita ¡CHIM PUM CALLAO! 

La Provincia Constitucional del Callao es la ciudad portuaria ubicada a 20 minutos del centro de Lima, a orillas del Pacífico.  El Callao es el principal puerto del Perú y uno de los más importantes de América desde la época virreinal.  Asimismo, es en el Callao donde se ubica el principal aeropuerto del país, el “Jorge Chávez”. 

Su conexión con Lima Metropolitana se traduce en una significativa población flotante hacia ambos lados, por motivos familiares, educativos, turísticos y sobretodo laborales. 

Por el papel protagónico del pueblo chalaco durante la independencia, es que recibe el título honorífico de “Provincia Constitucional”, siendo considerado como una región más del Perú.  Si bien su fundación oficial fue en 1671, ya en 1535 estaba poblado por españoles y figura consignado en mapas de 1571 

Su nombre, según el antiguo lenguaje marinero, significa “guijarro” o “playa con piedras”  como son las playas chalacas; el gentilicio “chalaco” derivaría del vocablo quechua “chala” que significa costa al que se añade el sufijo “aco” que significa pescador. 

Debido a su condición de puerto principal de las colonias, sufrió ataques de piratas y corsarios desde mediados del siglo XVI, por lo que se construyó una muralla y en el siglo XVIII se edificó la Fortaleza del Real Felipe, del que hablaremos más adelante. 

El Callao no sólo sufrió el acoso pirata, también fue víctima de desastres naturales como el terremoto de 1746 y el subsecuente terrible maremoto que destruyeron la ciudad y diezmaron su población, de cinco mil habitantes sólo sobrevivieron 200.  Actualmente está íntegramente urbanizado, contando con muy pocas áreas de cultivo la mayoría cercanas al aeropuerto internacional. 

Pese a lo industrializada que puede estar, como muchas ciudades portuarias del mundo, también cuenta con sectores peligrosos conocidos como “zonas rojas” evitados por los que no son lugareños y a los que ni la policía quiere entrar, lo que ha estigmatizado a la gente del Callao, al chalaco, como “gente brava”.  Justamente ese estigma había retrasado mi decisión de visitar el puerto, hasta que hace un par de semanas, un soleado día y el contar con buena compañía hizo propicia la visita. 

Dado que el maremoto de 1746 arrasó con todo lo existente hasta entonces, lo “histórico” que puede apreciarse es posterior a esa fecha y el Centro Histórico del Callao, de unas 44 manzanas, es un punto obligatorio a visitar, apreciándose un conjunto arquitectónico republicano y colonial, conservando aún la belleza de estrechas calles adoquinadas, pintorescas e históricas plazas y plazuelas, hermosos balcones.  La Plaza Miguel Grau forma parte de este recorrido, además del artístico muelle Dársena desde donde parten los botes y yates que hacen el recorrido marino y algunos llegan a las islas cercanas. 

Otros lugares de interés son:  Fortaleza del Real Felipe, Humedales de Ventanilla, Museo Abtao  donde se puede subir al submarino, la Reserva de La Arenilla y el distrito de La Punta.  Obvio es encontrar en el Callao diversas entidades pertenecientes a la Marina de Guerra del Perú como la Capitanía de Puertos, la Dirección de Hidrografía, la Base Naval (referida en una historia anterior) y, por supuesto, la Escuela Naval donde se forman los jóvenes en los valores de nuestro “caballero de los mares”, don Miguel Grau. 

Las islas cercanas son:  San Lorenzo,  que llegó a ser base de algunos piratas como Francis Drake y Jacob Clerk y actualmente alberga una pequeña base naval; El Frontón, una antigua isla función ya clausurada; El Camotal, Islas Cavinzas e Islas Palomino, donde habitan miles de lobos marinos y que se ha convertido en una importante atracción ecoturística. 

Caminar por estas calles es ver el arte callejero plasmado en los murales pintados sobre las paredes que muchas veces realzan la belleza o disimulan la fealdad de las casas.  Y, como no, la música y en especial la salsa es la expresión “carnal” del lugareño. 

No puedo terminar esta historia sin mencionar la expresión que identifica al chalaco en particular y al peruano en general alrededor del mundo, una voz que sale como un grito viril de las gargantas desde tiempos inmemorables y que se ha convertido en un símbolo, el celebérrimo “Chim pum Callao!”. 

¿Cuál es su origen?, unos historiadores piensan que el “Chin” (no “chim”) representa el sonido de los platillos en las bandas de música y el “pum” la onomatopeya de los tambores; otros lo relacionan con los dinamitazos con que los pescadores celebraban sus eventos, “chim” la mecha al encenderse y “pum” la explosión a la que seguía el grito de “Callao!”. 

En realidad la procedencia poco importa, cuando un peruano la escucha donde sea sólo corea y repite con el corazón una frase que lo trae a su tierra, a su Perú que lleva en la sangre, a su orgullo … “CHIM PUM CALLAO!”